СКЛОНЕНИЕ – это изменение форм имени по числам и падежам.

Склонение характеризует все именные части речи русского языка.

            В школьных учебниках выделяют три основных (продуктивных) типа склонения:

к первому относят имена существительные женского, частично мужского и общего рода с окончанием -а: «жена», «земля», «станция» и т.д.;

ко второму – существительные мужского рода с нулевым окончанием и среднего рода с окончаниями -о, -е: «дом», «конь», «городишко», «подмастерье», «санаторий» и т.д.;

 к третьему – существительные женского рода с нулевым окончанием: «ночь», «мышь» и др. 

        Вариативные окончания.  Отметим, что существуют вариативные флективные формы в единственном числе родительного и винительного падежей у существительных второго склонения.

Некоторые из относящихся к этому склонению существительных могут иметь в родительном падеже единственного числа наряду с типичным окончанием   окончание .

В первую очередь использование окончания   касается вещественных существительных в форме родительного падежа единственного числа при обозначении выделяемого из общей массы, определяемого количественно или частично охваченного действием вещества: «стакан чаю», «ложка сахару» (сравните: «производство сахара», «сбор чая») и т.д.  
            Флексию –у  в родительном падеже могут иметь также некоторые отвлеченные  существительные  в сочетании с «измерительными словами»: «много шуму», «много крику».  
            Наконец, такое окончание возможно у существительных разных лексико-грамматических разрядов при употреблении их с предлогами
«из», «с», «до», «для» и тому подобное: «выйти из лесу», «класть для вкусу» и так далее.  


             Форма родительного падежа с окончанием  наиболее успешной конкурирует с  в сфере непосредственной разговорной речи и просторечия. Вариативные формы предложного падежа у существительных
второго склонения дифференцированы более четко.

 Выбор форм с окончанием  или  обусловлен использованием различных предлогов и мотивирован семантически. Так, флексию  в предложном падеже единственного числа принимает ряд существительных (преимущественно односложных) при условии, если они сочетаются с предлогами «в» («во») и используются в данной форме для обозначения пространственных отношений: «в лесу», «во мху» и т.д.  
        Та же флексия закреплена за предложным падежом существительных в составе некоторых фразеологических оборотов:  «не остаться в долгу», «жить в ладу»  и т.д..  
        Свободный выбор вариантов с флексиями  –е  и    допускают единичные существительные: 

«в отпуске» или «в отпуску», «на бале» или «на балу» и  др.

        Склонение во множественном числе. Во множественном числе границы трех обозначенных склонений оказываются в значительной степени стертыми.

Здесь у всех существительных одинаковы окончания дательного (-ам, -ям), творительного (-ами, -ями), предложного(-ах, -ях) падежей. Некоторые отличия наблюдаются только в именительном и родительном падежах.  
        Так, в именительном падеже большинство существительных всех трех типов склонения имеет окончание -ы (-и):
«крыши», «дворы», «ночи». 

Вместе с тем ряд существительных второго склонения получает в именительном падеже множественного числа окончание -а (-я). Это в основном существительные среднего рода («места», «здания»), но при этом существительные среднего рода с основой на -к- зачастую имеют окончание -и: «яблоки», «блюдечки» и другие.

 Группу таких исключений дополняют и существительные «колени», «плечи», «уши», где происхождение флексии продиктовано причинами исторического толка.  
        В родительном падеже множественного числа возможны окончания: нулевое, -ей, -ов, распределяемые следующим образом:

- нулевое окончание свойственно части существительных первого и второго склонения: «стен», «груш», «стай», «бань» (1 скл.), «сапог», «чулок», «солдат», «яблок» (2 скл.), но не свойственно существительным третьего склонения (за исключением возможной словоформы «сажен», наряду с допустимой «саженей»);

- флексия -ей является типичной для существительных третьего склонения: «степей», «тканей», но ее принимает и ряд существительных первого и второго склонения: «клешней», «юношей», «коней», «ключей», «ножей»;

- флексия -ов (-ев) принадлежит большинству существительных второго склонения мужского и частично среднего рода: «столов», «сараев», «облаков», «деревьев».

            Те же окончания в родительном падеже имеют существительные pluralia tantum. Среди них нулевое окончание принимают все существительные с флексией   в именительном падеже: «белил», «дров» и другие – и небольшая часть существительных с твердой основой и флексией  (-и после заднеязычных): «вил», «сливок» и другие; флексия -ей принадлежит существительным с мягкой основой или с основой на шипящий и флексией  в именительном падеже: «будней», «саней», «дрожжей», «клещей»;  флексию -ов принимает часть существительных с твердой основой и флексией  (-и после заднеязычных): «консервов», «щипцов», «очков» и так далее.  


              В связи с недостаточной мотивированностью распределения падежных окончаний именительного и родительного падежей множественного числа по разным разрядам имен существительных в речевой практике наблюдаются колебания в выборе нужных флексий.  


            Так, вызывают затруднения существительные мужского рода в именительном падеже множественного числа: 
«редакторы», «бухгалтеры», «договоры». 

Неслучайно в разговорной речи такие слова допустимо в именительном падеже множественного числа использовать с окончанием .   
        Отметим, что у некоторых существительных образование формы родительного падежа множественного числа затруднено по морфонологическим причинам: 
«брюзга», «башка», «мзда» и другие. 

        Ряд существительных русского языка по своим падежным формам не подходит не под один из трех описанных выше продуктивных типов склонения. Они относятся к непродуктивным типам или квалифицируются как разносклоняемые.

Таковы существительные среднего рода на -мя:

- «бремя», «время», «племя», «семя», «темя», «стремя», «имя», «вымя», «знамя», «пламя», имеющие в единственном числе флексии родительного, дательного и предложного падежей как в третьем склонении (но с наращением -ен-), а в творительном падеже – как во втором склонении;

- существительное «дитя» с флективной парадигмой «дитя» - «дитяти» - «дитятей».